EL SUPERALIMENTO DEFINITIVO ES ESTE
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«Superalimentos», «alimentos energéticos», «los 10 mejores alimentos«: ¿le llaman la atención estos títulos? Para quienes buscamos mejorar nuestra salud, la noción de superalimento puede resultar atractiva. Podemos imaginarnos un alimento poderoso con capacidades especiales, como favorecer la pérdida de peso o curar enfermedades.

No existe una definición científicamente fundamentada o regulada de superalimento, pero en general, un alimento alcanza la categoría de superalimento cuando ofrece altos niveles de nutrientes deseables, está relacionado con la prevención de una enfermedad o se cree que ofrece varios beneficios simultáneos para la salud más allá de su valor nutricional. Se define un superalimento como «un alimento (como el salmón, el brócoli o los arándanos) rico en compuestos (como antioxidantes, fibra o ácidos grasos) considerados beneficiosos para la salud de una persona.»

El primer superalimento

¿Dónde se originó el término superalimento? Curiosamente, no de quienes estudian formalmente los alimentos, como los científicos especializados en nutrición y los dietistas. El primer ejemplo registrado puede haber tenido lugar a principios del siglo XX, en torno a la Primera Guerra Mundial, utilizado como parte de una estrategia de marketing alimentario.

La United Fruit Company inició una entusiasta campaña publicitaria para promocionar su importante importación de plátanos. Publicó folletos informativos como Puntos sobre el plátano y El valor alimentario del plátano. Inicialmente, la empresa había publicitado la practicidad del plátano en la dieta diaria, por ser barato, nutritivo, fácil de digerir, disponible en todas partes, bueno cocinado y sin cocinar, y sellado por la naturaleza en un envase a prueba de gérmenes. Para conseguir que la gente comiera más, sugerían añadir plátanos en los cereales del desayuno, en las ensaladas del almuerzo y fritos con carne en la cena.

Sin embargo, la popularidad del término se disparó tras ser respaldado en revistas médicas, debido a que los médicos publicaron sus descubrimientos sobre la dieta del plátano para tratar afecciones como la celiaquía y la diabetes. La Asociación Médica Americana anunció que el plátano en la dieta de un niño aliviaría o curaría la enfermedad celíaca (aún no se había descubierto que el gluten fuera el verdadero culpable).

Los plátanos pronto se convirtieron en un emblema de salud, y las madres hicieron del plátano un alimento básico en la dieta de sus hijos y bebés, aunque no fueran celíacos. La United Fruit Company incluyó estos beneficios para la salud en su material promocional y la prensa popular hizo alarde de titulares sobre los plátanos, dando origen a la moda de la dieta del plátano.

Superalimentos = Superventas

La diferencia en el siglo XXI es que ahora la información se difunde a velocidad viral, de modo que parece aparecer un nuevo superalimento cada mes. Los elementos esenciales están presentes: investigación científica sobre un alimento concreto, titulares pegadizos de la prensa popular de ritmo rápido, así como infomerciales y campañas de marketing de las industrias alimentarias implicadas.

Los superalimentos suelen traducirse en superventas que han creado una industria multimillonaria. Según una encuesta de Nielson, los consumidores están dispuestos a pagar más por alimentos percibidos como saludables, y las declaraciones de propiedades saludables en las etiquetas parecen ayudar. Curiosamente, los alimentos ya percibidos como sanos que también llevan una declaración de propiedades saludables son los que registran mayores ventas.

Esto puede deberse a la confirmación añadida de los conocimientos del consumidor sobre un alimento saludable, lo que aumenta la probabilidad de que lo compre. La encuesta también muestra que cerca del 80% de los encuestados ven «la comida como medicina» y consumen ciertos alimentos para prevenir problemas de salud como la obesidad, la diabetes, la hipertensión y el colesterol alto. No es de extrañar, pues, que los alimentos de origen vegetal, como frutas, verduras y cereales integrales, que en general se perciben como beneficiosos para la salud, encabecen a menudo las listas de superalimentos.

Sin duda, la industria alimentaria tiene incentivos para comercializar un producto como superalimento, lo que aumenta las ventas. Según un estudio de Mintel, en 2015 se produjo un aumento del 36% a nivel mundial en el número de alimentos y bebidas etiquetados como «superalimento», «superfruta» o «supergrano«, con Estados Unidos a la cabeza.

La quinoa y otros cereales antiguos, las semillas de chía y la col rizada registraron un crecimiento constante de las ventas en 2017. Una lista reciente de los trece ingredientes de moda, basada en datos de empresas emergentes de alimentación y bebidas, incluye proteína de guisante, algas, jengibre, cúrcuma, matcha, avena, cebada y garbanzos.

La historia del arándano

Otra estrella de la alimentación, el arándano, alcanzó su apogeo a principios del siglo XXI gracias a un respaldo indirecto de la investigación patrocinada por el gobierno. En 1991, científicos del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento y del Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA) crearon una herramienta de clasificación denominada Capacidad de Absorción de Radicales de Oxígeno (ORAC). Se utilizó para medir la capacidad antioxidante de los alimentos.

Los antioxidantes son moléculas que pueden ayudar a reducir la cantidad de radicales libres dañinos en el organismo, por lo que se cree que son beneficiosos para la salud. El USDA ofrece en su sitio web una base de datos de ORAC en la que se destacan los alimentos con puntuaciones ORAC elevadas, como el cacao, las bayas, las especias y las legumbres.

Los arándanos y otros alimentos que encabezaban la lista se promocionaban intensamente como combatientes de enfermedades, aunque los datos científicos fueran débiles, desde el cáncer a la salud cerebral o las enfermedades cardiacas. Sin embargo, 20 años después, el USDA se retractó y eliminó la base de datos tras determinar que los antioxidantes tienen muchas funciones, no todas relacionadas con la actividad de los radicales libres. A pesar de la retractación, la producción de arándanos en EE.UU. se duplicó entre 1998 y 2006, y ha seguido aumentando cada año hasta 2016 según los datos del USDA.

Algunos otros superalimentos sensacionalistas, de la A a la Z:

En resumen: Céntrese en un superplato, no sólo en los superalimentos

Los superalimentos suelen ser nutritivos, pero está claro que el término es más útil para impulsar las ventas que para ofrecer recomendaciones nutricionales óptimas. Una desventaja de los superalimentos es que el título por sí solo puede hacer que la gente se centre en unos pocos alimentos específicos, cegándoles ante otras opciones igualmente nutritivas que no son tan publicitadas. La variedad en nuestra dieta es importante no sólo para obtener el beneficio de comer una amplia gama de vitaminas y minerales esenciales, sino también para evitar comer demasiado (o demasiado poco) de un nutriente en particular. También hace que nuestras comidas sean interesantes y sabrosas.

Así que sí, explora alimentos concretos y aprende a seleccionarlos, prepararlos y disfrutarlos, pero no te dejes distraer por el último alimento o moda exagerada. En lugar de eso, céntrate en crear un «superplato» lleno de diferentes alimentos sanos y sabrosos.

Publicado por Juanma

Amante del deporte de fuerza y del entrenamiento funcional en general